Тепловой КПД определяет способность процесса сжигания к конверсии энер­гии, содержащейся в топливе, в удобную для использования форму тепловой энергии (нар) для генерации электричества или для нагревательных процессов

Удобная для использования тепловая энергия, содержащаяся в любом топли­ве, превращается в электрическую энергию на электростанциях. Чтобы осуще­ствить конверсию, тепловую энергию сначала нужно превратить в механическую энергию в паровой турбине, а затем — с помощью генератора переменного тока — в электрическую.

Пар поступает на турбину под высоким давлением и при низкой температу­ре. Различие между входными и выходными условиями определяет тепловой КПД процесса генерации электроэнергии. Типичными значениями суммарного теплового КПД являются 30-40 % для электростанций и 15-22 % для установок по сжиганию МТО. Эти величины могут значительно возрасти, если энергия от­работанного пара из турбины низкого давления может быть использована для промышленных целей или для отопления. Такая совместная генерация тепла и электроэнергии повышает тепловой КПД до 88 %. В промышленных зонах, где имеется потребность как в электричестве, так и в тепле, совместная генерация является установившейся практикой [145].

На большинстве классических электростанций мощностью 300-1000 МВт энергия пара низкого давления теряется. Такие станции часто расположены вда­ли от зон застройки, а необходимость передавать огромное количество тепла на дальние расстояния требует мощную сеть паро — или водопроводных линий, ко­торые, в большинстве случаев, ни экономически, ни экологически не оправданы.